10 Tips for concert photography

Maïeva from photo-tuto.fr wrote a guest post for nikon-passion.fr about 7 mistakes to avoid when shooting a dance show [fr]. I don’t do dance shows. Yet. However, I do concerts. Not as a pro, of course, but it’s something I enjoy🙂. When I got my DSLR, the first I shot was in Brussels. At the time I had only the kit lens, shot everything in either the P mode or the “No Flash” mode, in JPEG, and I was happy to have had a few pictures that looked good enough for the blog. Since then, I learned a few tricks that I’m going to share with you. And as an example, I’ll use pictures I took last Friday in Klubovna, SteakHouse Orchestra was playing, with Space Phone Booth opening the evening. Never heard of Space Phone Booth before, but they’re good. They really are🙂. Now, here’s my advice:

Maïeva de photo-tuto.fr a récemment écrit un billet invité chez nikon-passion.fr à propos de 7 erreurs à éviter pour photographier un spectacle de danse. Je ne fais pas de spectacles de danse. Pas encore. Par contre, je fais des concerts. Pas en tant que pro, bien sûr, mais c’est un truc que j’aime bien faire🙂. Quand j’ai eu mon réflex, le premier concert que j’ai fait était à Bruxelles. Sur le moment je n’avais que l’objectif du kit, et j’avais tout pris soit en mode P ou bien en mode “sans flash”, en JPEG, et j’étais content d’avoir quelques photos qui avaient l’air assez bonnes pour le blog. Depuis, j’ai appris quelques astuces que je vais partager avec vous. Et en guise d’exemple, je vais utiliser les photos que j’ai prises Vendredi dernier à Klubovna, où SteakHouse Orchestra jouait, avec Space Phone Booth en première partie. Jamais entendu parler de Space Phone Booth, mais ils sont bons. Vraiment🙂. Maintenant, les astuces:

1. Check the room before the show starts. / Jetez un œil à la salle avant que le spectacle ne commence

Sound checks - Space Phone Booth

Sound checks – Space Phone Booth (1/13s, ƒ/5, ISO 3200, 55 mm)

Depending on whether you’re in a small room or a very big one, your choice of available lenses will not be the same. Under a low lighting environment, you would want to use the fastest lens you got. In my case, the nifty fifty (Canon EF 50mm f/1.8 II). Unfortunately, in this case, the room was so small that even with my back against the wall, I couldn’t get the whole stage in one shot. It’s no use to have a super fast lens if you physically can’t frame things the way you want.

En fonction de si vous êtes dans une grande salle ou une toute petite, votre choix d’objectifs utilisable ne sera pas le même. En lumière basse, vous devriez opter pour votre objectif le plus rapide. Dans mon cas, le “plastique fantastique” (Canon EF 50mm f/1.8 II). Malheureusement, cette fois-là, la salle était si petite que même adossé au mur, je ne pouvais avoir la scène en entier. Ça sert à rien un objectif super rapide si on ne peut physiquement pas cadrer les choses comme on veut.

Sound checks - Space Phone Booth

Sound checks – Space Phone Booth (1/25s, ƒ/4.5, ISO 3200, 30 mm)

2. Shoot RAW / Photographiez en RAW

Jonáš (SteakHouse Orchestra)

Jonáš (SteakHouse Orchestra) (1/60s, ƒ/5.6, ISO 3200, 55 mm)

Expect the light to be changing all the time. It’s a concert. Light will be low, and will range from yellow to red, green, blue, and anything and everything in between. This will confuse the hell out of your camera, especially in the area of white balance, and exposure settings (Aperture/Shutter Speed/ISO). Shooting RAW rather than JPEG will give you more flexibility over your pictures, in order to correct the white balance, adjust the exposure, and fix whatever automatic setting the Camera would have picked for you that it shouldn’t have picked up.

Attendez-vous à ce que la lumière change tout le temps. C’est un concert. La lumière sera faible, ira du jaune au rouge, vert bleu, j’en passe et des meilleures. Ça va tout confuser votre appareil, surtout au niveau balance des blancs, et paramètres d’exposition (Ouverture, Temps d’obturation, ISO). Photographier en mode RAW plutôt que JPEG vous donnera plus de flexibilité sur vos photos, afin d’en corriger la balance des blancs, et tout réglage automatique que l’appareil aurait choisi et qu’il n’aurait pas dû.

Jonáš (SteakHouse Orchestra)

Jonáš (SteakHouse Orchestra) (1/60s, ƒ/2, ISO 800, 50 mm)

3. Shoot Manual / Passez en mode Manuel

Tomáš (SteakHouse Orchestra)

Tomáš (SteakHouse Orchestra) (1/50s, ƒ/4, ISO 3200, 55 mm)

As I just mentioned, concerts usually have a strange and varying lighting. Cameras are used to exposing daily life scenes, following the “12% gray” rule. Similar to night photography, concerts are an exception to the rule. They’re a lot darker overal, with usually only the band members being faintly lit. Set your camera to manual and work out the right settings for you. You want to keep your aperture wide, your shutter speed fast enough to eliminate camera shake, and bump the ISO pretty high. A “properly exposed” concert shot would be shown at around -1EV on your camera meter (mileage may vary depending on the camera and concert lighting) if you use matrix (evaluative) metering, and 0EV if you use Spot metering.

Comme je viens de le dire, les concerts c’est souvent une lumière bizarre et changeante. Les appareils ont l’habitude des scènes de la vie de tous les jours, en suivant la règle de “12% gris“. Tout comme pour la photo de nuit, les concerts font exception à la règle. Plus sombres de manière générale, avec souvent les membres du groupe faiblement éclairés. Mettez votre appareil en mode manuel, et trifouillez des réglages qui vont bien. Vous voudrez garder une grande ouverture, un temps d’obturation assez rapide pour éliminer le flou de bougé, et faire grimper l’ISO assez haut. Une photo de concert exposée  correctement sera indiquée à environ -1EV sur l’appareil (ça varie en fonction des appareils et de la luminosité, bien sûr) quand vous êtes en mode d’exposition matricielle (évaluative), et 0EV si vous êtes en mode Spot.

Lonely Sax

Lonely Sax (1/50s, ƒ/2, ISO 800, 50 mm)

Once you figured the exact metering value the camera should expect, you can perform slight adjustments during the concert, and also if you switched lenses mid-way.

Une fois que vous avez trouvé le bon réglage d’exposition de l’appareil, vous pouvez faire quelques ajustements pendant le concert, notamment si vous changez d’objectifs en cours de route.

Steakhouse stickers

Steakhouse stickers (1/60s, ƒ/2, ISO 800, 50 mm)

4. Don’t be afraid of high ISOs / N’ayez pas peur des gros ISOs

Seif Gouta (Space Phone Booth)

Seif Gouta (Space Phone Booth) (1/40s, ƒ/5, ISO 3200, 146 mm)

Yes, high ISO will give you grain and noise. But without it, you will have problems getting even remotely sharp shots. And since you shot RAW, you can try reducing the noise a bit in post processing.

Oui, de hautes valeurs d’ISO vont ajouter du bruit et du grain à l’image. Mais sans ça, vous aurez du mal à obtenir des clichés approximativement nets. Et vu que vous prenez vos photos en RAW, vous pouvez tenter de réduire un peu le bruit en post-traitement.

Bass, Space Phone Booth

Bass, Space Phone Booth (1/60s, ƒ/2, ISO 800, 50 mm)

5. Change your Point of view / Changez de point de vue

Perspective

Perspective (1/60s, ƒ/6.3, ISO 3200, 50 mm)

Don’t stay in one spot.

Ne restez pas à un seul endroit.

Sound check

Sound check (1/50s, ƒ/2, ISO 800, 50 mm)

You will want to have some shots of the whole band,

Tentez les photos du groupe en entier,

Space Phone Booth

Space Phone Booth (1/40s, ƒ/4.5, ISO 3200, 35 mm)

maybe with the audience as well,

peut-être aussi avec le public dans le champ,

Full Room

Full Room (1/8s, ƒ/3.5, ISO 3200, 18 mm)

and also some individual shots.

et aussi de certains membres individuellement.

Tomáš (SteakHouse Orchestra)

Tomáš (SteakHouse Orchestra) (1/20s, ƒ/4, ISO 3200, 55 mm)

Low-angle shots,

En contre-plongée,

Bass (Space Phone Booth)

Bass (Space Phone Booth) (1/100s, ƒ/2, ISO 800, 50 mm)

Seif Gouta (Space Phone Booth)

Seif Gouta (Space Phone Booth) (1/100s, ƒ/2, ISO 800, 50 mm)

side views,

de côté,

Space Phone Booth

Space Phone Booth (1/40s, ƒ/3.5, ISO 3200, 23 mm)

Yoni (SteakHouse Orchestra)

Yoni (SteakHouse Orchestra) (1/40s, ƒ/4, ISO 3200, 55 mm)

or even close ups may work.

ou même en gros plan, ça peut marcher.

Jonáš (SteakHouse Orchestra)

Jonáš (SteakHouse Orchestra) (1/60s, ƒ/5, ISO 3200, 100 mm)

Drummer (Space Phone Booth)

Drummer (Space Phone Booth) (1/40s, ƒ/5.6, ISO 3200, 200 mm)

If you’re lucky, you can even get some “behind the scenes” shots.

Avec un peu de chance, vous pourrez même faire de photos “en coulisses”.

Space Phone Booth

Space Phone Booth (1/60s, ƒ/2, ISO 800, 50 mm)

Backstage, SteakHouse Orchestra

Backstage, SteakHouse Orchestra (1/40s, ƒ/3.5, ISO 3200, 18 mm)

6. Don’t forget the people behind the show / On n’oublie pas la régie.

Sound magic

Sound magic (1/100s, ƒ/2, ISO 800, 50 mm)

The band is on stage, but supporting them at the same time, you can have even a large crew of people, to manage the sound, the lights, whatever special effects there may be. Try to capture their work as well, they deserve the spotlight🙂

Le groupe est sur scène, mais en renfort, en même temps, on peut avoir une sacrée équipe, pour gérer le son, les lumières, les effets spéciaux s’il y en a. Essayer de saisir leur travail aussi, ils méritent qu’on parle d’eux🙂

Sound magician

Sound magician (1/15s, ƒ/5, ISO 3200, 96 mm)

7. Don’t forget the audience / On n’oublie pas le public.

Audience

Audience (1/13s, ƒ/3.5, ISO 3200, 18 mm)

If there’s nobody to hear it, did the concert really happen? The audience is just as big a part in the concert as the band itself. Great bands know how to acknowledge their audience, and you should, too😉.

S’il n’y a personne pour l’entendre, le concert a-t-il vraiment eu lieu? Le public joue un rôle aussi important que le groupe en lui-même. Les grands groupes savent être reconnaissants envers le public, vous devriez l’être, aussi😉.

Hard to dance with a glass in your hand...

Hard to dance with a glass in your hand… (1/6s, ƒ/3.5, ISO 3200, 18 mm)

8. Wait for the right time to take the shoot. / Attendez le bon moment pour déclencher.

Sax Sound Check

Sax Sound Check (1/40s, ƒ/2, ISO 800, 50 mm)

If, like me, you have entry level gear, your shutter speed will be “borderline”. It may be difficult to get a shot which is both in focus and reasonably sharp. Don’t panic. Notice how the band members play, and any behavioral pattern that may help. Hold your breath and keep the camera steady, and take the shot while you’re at the end of either an inspiration or an expiration, and time it with a moment when the artists are a slower part of their movements.

Si, comme moi, vous avez du matériel entrée de gamme, vous allez être ric-rac sur la vitesse d’obturation. Ça peut être ardu de prendre un cliché à la fois au point et à peu près net. Ne paniquez pas. Faites attention à la manière de jouer du groupe, tentez de repérer des motifs, des habitudes. Retenez votre respiration, gardez l’appareil bien stable, et prenez la photo à la fin d’une inspiration ou d’une expiration, et au moments où les artistes en sont à un moment plus lent de leur mouvement.

Arnaud (SteakHouse Orchestra)

Arnaud (SteakHouse Orchestra) (1/60s, ƒ/2, ISO 3200, 50 mm)

Singer doing a long note? Here you go.

Chanteur qui enchaîne une longue note? Et voilà le travail.

Jonáš (SteakHouse Orchestra)

Jonáš (SteakHouse Orchestra) (1/40s, ƒ/5.6, ISO 3200, 179 mm)

The drummer is hammering the same drum for a while? His head probably won’t move much for a little while.

Le batteur martèle le même tambour pendant un moment? Sa tête bougera probablement peu pendant un bref instant.

Yoni (SteakHouse Orchestra)

Yoni (SteakHouse Orchestra) (1/50s, ƒ/4, ISO 3200, 60 mm)

7. Shoot a lot / Prenez plein de photos

Seif Gouta (Space Phone Booth)

Seif Gouta (Space Phone Booth) (1/40s, ƒ/4.5, ISO 3200, 84 mm)

I’ll be honest with you. Lots of your shots will look like total crap. And it’s ok. Consider yourselves lucky if you get even 15% of satisfying shots. Be prepared to discard lots of things once you get home, and hope for the best.

Je vais être honnête avec vous. Vous aurez plein de photos pourraves. Et c’est normal. Estimez vous heureux(se) si vous avez ne serait-ce que 15% de clichés satisfaisants. Soyez prêts à mettre à la corbeille plein de photos une fois rentré(e) à la maison, et croisez les doigts.

Intermission

Intermission (1/20s, ƒ/4.5, ISO 3200, 36 mm)

As a consequence of heavy shooting, make sure your battery (and spare, if you have any) are fully charged, and make sure you have enough room on your memory card (have a spare as well, if possible, just in case). If you usually shoot JPEG, shooting RAW will use up memory much faster than you expected. So come prepared.

Un effet de bord de photographié comme un(e) tordu(e), assurez-vous d’avoir bien chargé votre batterie (ainsi que la batterie de rechange si vous en avez une), et assurez-vous d’avoir assez de place sur votre carte-mémoire (ayez une carte de rechange aussi, au cas où, idéalement). Si vous avez l’habitude de ne photographier qu’en JPEG, prendre les photos au format RAW va remplir la carte beaucoup plus vite que la vitesse à laquelle vous êtes habitué(e). Alors préparez-vous bien.

Trying a different angle

Trying a different angle (1/20s, ƒ/2, ISO 125, 50 mm)

8. Check how things look in Black and White. / Donnez sa chance au Noir & Blanc

Arnaud (SteakHouse Orchestra)

Arnaud (SteakHouse Orchestra) (1/50s, ƒ/5, ISO 3200, 96 mm)

Ary from Aventure Réflex recently wrote that he systematically checked all his pictures in black and white when treating them, just to see how things go. Concerts are full of pretty and colorful lights. But sometimes, the lights themselves can look strange. Here, Arnaud, the singer for SteakHouse Orchestra was constantly under red lights. Sometimes it was ok, but sometimes it just made him look too strange, and I haven’t figured out how to fix the wild tomato effect in post-processing yet.

Ary, d’Aventure Réflex, a récemment écrit qu’il regardait systématiquement ses photos en Noir et Blanc quand il les traitait, juste pour voir ce que ça donne. Les concerts, c’est plein de belles lumières bariolées. Mais parfois, les lumières en elle-même peuvent avoir l’air bizarre. Ici, Arnaud, le chanteur de SteakHouse Orchestra, était en permanence sous une lumière rouge. Parfois ça allait, mais des fois ça lui faisait juste un air trop zarb, et je n’ai pas encore trouvé comment corriger l’effet tomate en post-traitement.

Arnaud (SteakHouse Orchestra)

Arnaud (SteakHouse Orchestra) (1/40s, ƒ/5.6, ISO 3200, 250 mm)

A close up shot, and in black and white, can circumvent the problem, and also give a more intimate look to the picture (at least that’s what I feel).

Une vue de près, et en noir et blanc, peut permettre de contourner le problème, tout en donnant au cliché une ambiance plus intime (enfin c’est mon avis).

Arnaud (SteakHouse Orchestra)

Arnaud (SteakHouse Orchestra) (1/50s, ƒ/5.6, ISO 800, 250 mm)

Give it a shot, it’s sometimes worth giving up the colors😉

Essayez, pour voir. Ça vaut parfois le coup d’abandonner les couleurs😉

Riff

Riff (1/100s, ƒ/2, ISO 800, 50 mm)

9. Give back to the artists / Il faut rendre à César…

SteakHouse Orchestra

SteakHouse Orchestra (1/40s, ƒ/3.5, ISO 800, 20 mm)

This applies especially to the amateur photographers. I consider it very important, after all that crazy shooting, to introduce yourself to the artists (when possible). Thanks them for the show, tell them who you are, give them your email/facebook/blog/flickr/whatever, or take theirs, and share your pictures with them. This is especially true with small, indie bands like these one. I am not a professional, and do not pretend to try to make a living off of my pictures. So when I publish my pictures, I try to reach out to the bands or musicians to let them know where to see them, and I always release them under a Creative Commons License BY-SA, meaning they can use the pictures to promote their band if they want (and I’d be honored if that ever hapened. Ever😀 )

C’est surtout vrai pour les photographes amateurs et amatrice. Je considère très important, après tout ce mitraillage, de se présenter aux artistes (si possible). Remerciez-les pour le spectacle, dites-leur qui vous êtes, donnez leur votre email/facebook/blog/flickr/kékchose, ou prenez leurs coordonnées, et partagez vos clichés avec eux. C’est surtout vrai avec des petits groupes indés comme ceux-ci. Je ne suis pas un pro, et ne prétends pas faire de mes photos mon gagne-pain. Donc quand je publie mes clichés, je tente de joindre groupes ou musiciens pour leur faire savoir où voir leurs photos, et je les publie toujours avec une license Creative Commons BY-SA, ce qui veut dire qu’ils peuvent réutiliser les photos comme bon leur semble, y compris de manière commerciale, ou pour faire leur promo (et je serais très honoré si ça se produisait un jour.😀 )

shoMusic

shoMusic (1/20s, ƒ/2, ISO 3200, 50 mm)

10. Have fun! / Éclatez-vous!

Steakhouse Orchestra

Steakhouse Orchestra (1/60s, ƒ/3.5, ISO 3200, 18 mm)

Last but not least: you’re at a friggin’ concert! With music! Don’t fret too much about getting the perfect light, the perfect timing, the perfect whatever… Have fun! With your camera, or even without if you feel like hitting the dancefloor🙂

Et la dernière, et pas des moindre: Z’êtes à un bon sang de concert! Avec de la musique! Ne vous prenez pas trop la tête à chercher la lumière parfaite, le moment parfait, le parfait chépakoi… Éclatez-vous! Avec votre appareil, ou sans si vous avez envie de danser🙂

Move your body!

Move your body! (1/8s, ƒ/3.5, ISO 3200, 18 mm)

Concert info:
showCase#2: SHO vs the Tiger, produced by shoMusic (website | facebook)
Opening Band: Space Phone Booth (bandzone | facebook)
Main Band: SteakHouse Orchestra (website | facebook)
Venue: Kulturní centrum KLUBOVNA
ulice Generála Píky, Praha 6 – Dejvice

21 thoughts on “10 Tips for concert photography

  1. Kikou Fifty, super cet article et merci pour tous ces conseils. Les photos sont sympas et je note qu’effectivment, le noir et blanc peut donner une ambiance plus intimiste, je n’avais jamais fait attention, mais c’est vrai !

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  2. Wouaw quel chouette reportage ! J’ai pas tout compris pour le côté technique, mais j’ai trouvé que c’étaient des photos bien vivantes et super réussies en tout cas.

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      • Tout ce qui concerne le côté technique et ce que tu expliques. Je devrais pour cela prendre mon appareil et regarder les diverses applications🙂 Tu sais bien que si j’ai besoin d’une info c’est chez toi que je viendrai. Bien que chez photo tuto, il y a de chouettes trucs à prendre aussi. Mais je manque de temps hélas ! Merci, je reviendrai faire un tour sur ce reportage vraiment extra. C’est chouette de mettre les infos en-dessous de ton image, cela me permets de mieux comprendre. En ce qui me concerne bien entendu. Je ne suis pas du tout une pro, loin de là🙂

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  3. J’arrive ici via ton escargot au ras du sol !
    Merci pour ces belles photos de concerts et ce partage de “tips”, toujours bons et utiles à relire !
    Je suis un des photographes du festival de jazz de chez moi (Jazzin’Cheverny), et je retrouve ici beaucoup des trucs que j’essaie d’appliquer (pas toujours facile !)
    … et notamment le n°7 : cette année, 4 jours de festival, 18 concerts, et pas loin de… 3000 photos !!
    Le plus dur, c’est de faire le tri😉

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    • Ah ben de rien🙂. Le plus important c’est le point #10🙂. En effet, pas toujours facile, c’est ce qui fait tout le challenge et le charme de la chose. Bon courage pour le tri🙂

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  4. Super article, je retiens pas mal de petite chose dedans et vais tenter lors de mon rochait live des noir et blanc pour voir. Tes photos sont très vivantes j’aime beaucoup. Un grand merci pour tes précieux conseils, c’est important l’échange c’est comme ça que l’on avance.

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  5. Excellent points with great shots, too! The only thing I would like to add is: Don’t be a douchebag. When the show is bigger, the band more famous, there will be some fellow photographers around. Especially when you follow the rule of changing your position, have a look around before moving, please. You might just be in the shot of somebody else. As it becomes even more important to move quickly in bigger shows – those, where you are allowed for the first three songs or so – just have a short look around before moving in position and concentrating to the front.

    But overall, as you mentioned, have fun! If you are annoyed by the band, by the crowd in your back or all around you in smaller places, by the noise or the organizers, who might just think that you are not the most important person in the room, well, maybe shooting concerts is not the best thing for you. Don’t worry, there’s so much more to photography than concerts🙂

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    • Welcome here, and thanks for commenting🙂. You’re absolutely right, the don’t be a dick rule goes without saying, and does not apply just to concert photography. As an amateur, I am always conscious, in any kind of event, not to obstruct the view of any official or any other photographer out there with an accreditation. So it didn’t even occur to me to mention this very important part🙂.

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